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人類滅亡的時候,塑料依然沉睡在海底

作者:Vivian

編輯:Cloud、游識猷

石器時代、青銅器時代、鐵器時代,這種用材料來命名一個時代的做法,恰到好處地說明了——材料是人類文明歷程的加速器和見證者。

進入20世紀以后,隨著一類可塑性強、種類繁多且性能優越的材料的出現,人類的生活發生了深刻的變化,這種材料就是塑料。我們的生活離不開塑料制品,早上叫醒你的鬧鐘、午休時塞進耳朵的耳機、新買的漂亮衣服……塑料制品無處不在,甚至有人表示我們現在所處的年代就是“塑料時代”。

然而,在給我們帶來便利的同時,塑料也帶來了嚴峻的污染形勢。

海里有大量的塑料瓶 | 紀錄片《塑料海洋》

海里有大量的塑料瓶 | 紀錄片《塑料海洋》

上個月,一項發表于《科學進展》(Science Advances)的研究發現,塑料垃圾已經進入了沉積層。論文作者認為,塑料層可被用作“人類世”開始的標志。

2000年,為了強調人類在地質學與生態學中的核心作用,諾貝爾化學獎獲得者、荷蘭大氣化學家保羅?克魯岑(Paul Crutzen)建議使用人類世(Anthropocene)這一概念來表示當前的地質年代。要想定義一個新的地質年代,相關的標志物必須造成了全球范圍影響,而且將被并入沉積物,存在于未來的地質記錄中。

2016年,在第35屆國際地質大會上,人類世工作組對當前的證據進行了初步總結,并認為人類世在地層上是真實的,而這些標志物就包括塑料。

塑料的含量呈指數增長

美國斯克里普斯海洋研究所(Scripps Institution of Oceanography)的學者研究了1834~2009年期間加州南部海岸沉積層的受污染情況。他們分析了圣巴巴拉沿岸大概580米深的海底沉積物巖心。樣本所在的海域有相對靜止的水流、幾乎完全缺氧的環境,這意味著沒什么海底生物在沉積物中挖洞,破壞脆弱的沉積物結構。

研究人員使用高倍顯微鏡對沉積物樣本進行觀察,然后用激光來檢測塑料的化學成分。在高倍顯微鏡下,沉積物巖心顯示出了清晰的逐年變化的結構。

每形成0.5厘米厚度平均需要2.2年 | 參考文獻[1]

每形成0.5厘米厚度平均需要2.2年 | 參考文獻[1]

研究人員發現,在塑料產品被大量生產和廣泛使用的1945年之前,就已經在沉積層中發現了微塑料的身影。在1945年以前的沉積層中,微塑料沉積率為780個/平方米/年。這一數字在1945年后呈指數增長,每15年就會翻一番,在2010年就已經達到了4000個。

沉積物中的塑料量,恰好反映了過去70年全球塑料產量、美國加州沿海地區人口的增加。

“這項研究表明,我們的塑料生產被完美地復制到我們的沉積記錄中。我們對塑料的喜愛,真的被留在了化石記錄里,” 斯克里普斯研究所的詹妮弗·布蘭登(Jennifer Brandon)說道。

“衣服”、塑料袋碎片沉在海底

在沉積物巖心中,研究人員發現的塑料大部分都是合成纖維織物中的纖維,占比高達77%;根據沉積物觀察結果,二戰后的塑料種類變得更加多樣化,除了纖維,還有塑料袋的材料碎片、塑料顆粒等。這表明我們的生活廢水并沒有經過很好的處理就流入海洋。

海底沉積物中,形形色色的塑料污染物 | 參考文獻[1]

海底沉積物中,形形色色的塑料污染物 | 參考文獻[1]

據估計,每年有480萬到1270萬噸的塑料垃圾進入海洋。在海浪沖擊、侵蝕、光照、風化作用下,塑料逐步裂解成小的塑料碎片,這些粒徑小于5毫米的塑料被稱為微塑料。除了自然作用下分解而成的微塑料,洗滌合成紡織品、輪胎磨損與工業塑料顆粒損耗也是水體中微塑料的主要來源。

工業塑料顆粒損耗是向水環境排放微塑料污染物的一大途徑。在塑料的生產、包裝、運輸、轉換、分裝、再利用等階段均可能發生損耗,并隨著排水系統進入水環境。

而在日常生活中,人們不經意間向水環境排放的微塑料也不容小覷。2016年的一項研究表明,洗一次衣服就能釋放70萬個微塑料纖維。洗滌合成紡織品的廢水明顯沒有得到妥善處理,而它們正在被沖進海里。

洗衣服釋放的塑料情況 | 參考文獻[5]

洗衣服釋放的塑料情況 | 參考文獻[5]

這是一個嚴重的問題,也是亟需改善的現狀。我們如何處理廢水,用什么來做衣服,都是值得思考和改變的問題。

塑料或成為我們的標志 如何改變也取決于我們

對于隨處可見的塑料垃圾,人們似乎已經見怪不怪了。而這些沉到了海底的塑料,雖然平時看不見,但是,我們這一代人或許將因此而被后人銘記。

1945年,第二次世界大戰結束,人類社會在生產、工業上產生了很多轉變,這一年意味著人類世“大加速”(Great Acceleration)的開始。通過揭示了全球塑料生產、區域人口增長與沉積記錄中的塑料沉積之間的緊密連接的關系,研究人員認為他們的研究結果確認了這個“大加速”。

沉積物中的塑料量、全球塑料產量都呈指數增長 | 參考文獻[1]

沉積物中的塑料量、全球塑料產量都呈指數增長 | 參考文獻[1]

不過,海底沉積物中的塑料會對海底生物產生什么樣的影響,我們知之甚少。這項研究也沒有分析塑料垃圾可能對海洋生物造成的潛在影響,但是論文作者引用了過去的研究來表明,海底生物攝入塑料會造成物理傷害;而通過食物鏈,這些埋藏于海底塑料可能最終也會給我們造成影響。

人類每年通過食物和水至少消耗5萬個塑料微粒。目前我們還不清楚這會對人體健康造成多嚴重的影響,但微塑料會釋放有毒物質,并可能滲透到組織中。

為此,一些環保人士開始各種嘗試和行動,例如,熱愛滑板的喬納森·莫里森(Jonathan Morrison)就把滑板和環保結合起來,用回收的塑料瓶蓋制作了滑板。

用塑料瓶蓋制作而成的滑板 | Jonathan Morrison

用塑料瓶蓋制作而成的滑板 | Jonathan Morrison

回收塑料垃圾并將其轉化為新物品的想法本身并不具有革命性。然而,喬納森的滑板很特別,因為用來制作滑板的瓶蓋將保持可見,顯示每塊滑板的DNA。這塊獨特的滑板不僅向人們發出防治污染的警示,同時也告訴人們改變的可能。

人類世不就是由人類主導的嗎?所以,如何面對、解決塑料問題,決定權仍掌握在人類手中。

參考文獻:

[1]Brandon J A, Jones W, Ohman M D. Multidecadal increase in plastic particles in coastal ocean sediments[J]. Science advances, 2019, 5(9): eaax0587.

[2]https://www.theguardian.com/environment/2019/sep/04/plastic-pollution-fossil-record

[3]https://www.plasticseurope.org/en/resources/publications/1132-operation-clean-sweepr-report-2018

[4]Zalasiewicz J, Waters C N, Summerhayes C P, et al. The Working Group on the Anthropocene: Summary of evidence and interim recommendations[J]. Anthropocene, 2017, 19: 55-60.

[5]Napper, Imogen E., and Richard C. Thompson. “Release of synthetic microplastic plastic fibres from domestic washing machines: effects of fabric type and washing conditions.” Marine pollution bulletin 112.1-2 (2016): 39-45.

[6]Unique skateboards made from recovered plastic bottle caps. http://plastics-themag.com/Unique-skateboards-made-from-recovered-plastic-bottle-caps

 

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